TOKYO – Les coûts d'un yen chroniquement faible viennent d'augmenter de 18 000 milliards de dollars alors que l'économie chinoise, la plus grande d'Asie, pourrait se joindre à la course vers le bas.

On ne sait toujours pas si la baisse du taux de change chinois qui a commencé vendredi est le début d'une tendance qui allait sûrement ébranler les marchés mondiaux ou s'il s'agit simplement d'un hasard. Mais la corrélation avec la baisse du yen japonais est difficile à ignorer.

Il est vrai que l’équipe du président Xi Jinping a lancé une bouée de sauvetage aux marchés lundi. La Banque populaire de Chine a signalé que le yuan n'était peut-être pas sur le point de plonger avec un taux de référence quotidien légèrement plus élevé que prévu de 7,0996 pour un dollar. Il s'agit du plus grand biais de renforcement depuis novembre.

Malgré cela, de nombreux analystes pensent que la Banque populaire de Chine pourrait enfin perdre sa tolérance à l'égard du Japon qui a laissé le taux de change du yen chuter jusqu'à présent, sans que cela ait de répercussions à Washington – d'autant plus que la Chine peine à maintenir une croissance économique aussi proche que possible de son objectif de 5 %.

Les autorités chinoises n'annoncent pas des niveaux de fixation quotidiens plus faibles que prévu dans le vide. La décision prise vendredi de fixer le taux du yuan à la baisse alors que le yen baissait à nouveau ne semble guère être une coïncidence.

« Après le feu d'artifice de vendredi avec la PBOC qui a poussé le yuan à la baisse, les marchés ont suivi le mouvement », a déclaré Sean Callow, stratège principal des devises chez Westpac.

Les stratégies monétaires du chacun pour soi du passé reviennent-elles dans l'économie chinoise de 18 000 milliards de dollars ?

L'économiste Brad Setser, chercheur principal au Council on Foreign Relations, parle au nom de beaucoup lorsqu'il observe que l'allusion de vendredi « laisse toujours la question du 'pourquoi maintenant' sans réponse ».

Seul le temps nous le dira. Il y a de fortes chances que Xi et le Premier ministre Li Qiang préféreraient maintenir un affaiblissement du yuan de manière ordonnée. Semer la panique dans les cercles monétaires – et en cette année d'élections américaines – ne semble guère dans l'intérêt de Pékin.

Déjà, le candidat républicain présumé Donald Trump menace de taxer 60 % toutes les importations chinoises et a même suggéré des droits de douane de 100 %. Le président américain Joe Biden, quant à lui, pourrait s’engager dans sa propre course vers le bas dans une lutte pour savoir qui peut être le plus anti-Chine pendant la campagne électorale.

Ne cherchez pas plus loin que le soutien bipartite écrasant en faveur de l’interdiction de l’application TikTok de ByteDance pour des raisons de sécurité nationale.

Dans ce contexte, estime l’économiste Robin Brooks de la Brookings Institution, les tensions commerciales sino-américaines pourraient être considérées comme négatives pour le yuan. « Vous pouvez considérer un droit de douane comme un effet négatif » en « termes de choc commercial sur un pays comme la Chine. Dans ce cas, il est donc tout à fait rationnel que les marchés intègrent un dollar américain plus fort et un renminbi plus faible. Le comportement du marché est tout à fait conforme à ce que prescrirait la théorie.

Pourtant, le spectre d’un yuan plus faible pourrait changer la donne à plusieurs niveaux. Les conséquences à Washington pourraient être considérables. La seule chose sur laquelle les démocrates et les républicains fidèles à Trump s’accordent est de resserrer la vis à l’égard de la Chine.

Les conversations chargées au siège du Département du Trésor américain susciteront à elles seules une intrigue haletante parmi les analystes. La secrétaire au Trésor, Janet Yellen, sera soumise à une pression croissante pour ajouter le gouvernement de Xi à sa liste de surveillance en matière de manipulation monétaire.

Dans le même temps, la menace de Trump de révoquer le statut de « nation la plus favorisée » de la Chine pourrait obliger la Maison Blanche de Biden à se sentir également obligée de signer. Ou aller encore plus loin en limitant l’accès de la Chine aux semi-conducteurs et à d’autres technologies vitales. Le fondateur de Tesla, Elon Musk, par exemple, réclame pratiquement de nouveaux droits de douane sur les fabricants chinois de véhicules électriques (VE) afin de protéger son marché américain.

Cela mettrait les responsables du Trésor dans une situation difficile s’ils permettaient à Tokyo de laisser passer la dépréciation de la monnaie, exposant ainsi les États-Unis à des accusations d’indignation sélective.

La modification historique des taux de la Banque du Japon la semaine dernière s'est soldée par un échec inattendu. Depuis le 19 mars, lorsque la BoJ a mis fin à sa politique de rendement négatif et relevé ses taux entre 0 % et 0,1 %, le yen s'est affaibli de 1,4 %. C'est à la fois le signe que les traders n'ont pas été impressionnés par le modeste pivotement de la BOJ et que Tokyo semble à l'aise avec les récentes pertes du yen.

Bien sûr, les hauts responsables japonais avertissent les traders de ne pas mettre leur patience à l’épreuve face à un yen plus faible, alors que la bourse est proche des niveaux d’intervention de 2022.

« L'affaiblissement actuel du yen n'est pas conforme aux fondamentaux et est clairement motivé par la spéculation », a déclaré lundi aux journalistes Masato Kanda, vice-ministre des Finances chargé des affaires internationales. « Nous prendrons les mesures appropriées contre les fluctuations excessives, sans exclure aucune option. »

Kanda a ajouté que « nous sommes toujours prêts » à intervenir. « Nous avons constaté une forte fluctuation de 4% en seulement deux semaines entre le dollar et le yen, une évolution qui ne reflète pas les fondamentaux et je trouve cela inhabituel », a déclaré Kanda.

Le stratège Masafumi Yamamoto chez Mizuho Securities pense que l'avertissement « composé » de Kanda suggère qu'une intervention pourrait avoir lieu autour du niveau de 155 pour un dollar. Kamakshya Trivedi, stratège chez Goldman Sachs, estime que 155 est une possibilité, car la dynamique macroéconomique pèse sur l'économie japonaise.

Pourtant, la faiblesse des performances économiques du Japon suggère que Tokyo n'est pas aussi désireux d'arrêter la chute du yen que ses protestations officielles pourraient le laisser penser. Fin 2023, la deuxième économie d’Asie a évité de peu la récession.

L'économie japonaise s'est contractée de 3,3% sur la période juillet-septembre sur un an et n'a progressé que de 0,4% sur la période octobre-décembre. Les dépenses des ménages ont plongé de 6,3 % en janvier par rapport à l'année précédente, soit la plus forte baisse en 35 mois.

« L'économie n'est pas en récession, mais elle n'en est pas loin », déclare Stefan Angrick, économiste chez Moody's Analytics. En tant que tel, ajoute-t-il, « il est difficile d'imaginer la BoJ se lancer dans des hausses rapides de taux à partir d'ici. Les dépenses des ménages et des entreprises sont faibles et l’inflation est en baisse.

À l'heure actuelle, tout indique que les fabricants ont « bénéficié d'une amélioration notable et de grande envergure grâce à la faiblesse du yen, avec des gains particulièrement marqués dans le commerce de détail, le commerce de gros, les transports et les services publics », note Masayuki Inui, économiste chez Morgan Stanley MUFG.

Les risques sont bien sûr nombreux. L’une d’elles est que la BoJ bouleverse ce que l’on appelle le carry trade du yen. Plus de deux décennies de taux zéro et d'assouplissement quantitatif ont fait du Japon le premier pays créancier du monde. Depuis la fin des années 1990 et le début des années 2000, les financiers de tous bords – les hedge funds en particulier – empruntaient régulièrement en yens à bas prix et transféraient ces liquidités vers des actifs à plus haut rendement partout dans le monde.

En tant que tels, les mouvements soudains du yen ont le don de contrôler les marchés mondiaux. Ils se répercutent souvent sur les marchés boursiers, obligataires, de matières premières et immobiliers, de New York à Sao Paulo en passant par Londres, Mumbai et Séoul.

Étant donné que les bourses de Shanghai et de Shenzhen ont perdu environ 7 000 milliards de dollars de valeur marchande entre leur pic de 2021 et janvier de cette année, on pourrait penser que le chaos provoqué par le yen est la dernière chose que veut l’Asie.

Pourtant, la trajectoire du yen pourrait également donner au Parti communiste de Xi une couverture géopolitique lui permettant de mettre en place un taux de change plus avantageux. C'est devenu « davantage une option » pour la PBOC « alors que l'économie a du mal à trouver son équilibre », note l'économiste Brendan McKenna de Wells Fargo Securities.

Erwan Rambourg, analyste de l'industrie du luxe chez HSBC, note que la situation de la demande des consommateurs en Chine « s'avère difficile ». En même temps. Pékin a fait des progrès limités pour mettre fin à la crise immobilière au Japon, stabiliser le financement des gouvernements locaux ou lutter contre le chômage record des jeunes.

Renforcer le système financier chinois, recalibrer les moteurs de croissance et rétablir la confiance seraient plus faciles dans un environnement économique stable. Ces réformes et d'autres ont été détaillées lors de l'Assemblée populaire nationale de ce mois-ci.

Comme le dit Trivium, un cabinet de conseil chinois : « Tout cela peut paraître abstrus, mais c'est d'une importance cruciale. Xi demande aux responsables de repenser les aspects fondamentaux de la manière dont le parti gère l’économie. Cela ouvre la porte à toutes sortes de changements en ce qui concerne les droits de propriété, la propriété de l'État et la manière dont les ressources sont allouées dans la société. En d’autres termes, cela pourrait être énorme.

Alors que les fissures de la Chine se creusent, de nombreux investisseurs craignent que l’équipe de Xi ne dispose pas du haut débit ou de l’audace nécessaire pour déplacer les moteurs de croissance des investissements excessifs et des industries industrielles industrielles vers le secteur privé. Ou la capacité d’effectuer plusieurs tâches à la fois pour construire les filets de sécurité sociale nécessaires à l’augmentation de la demande intérieure.

Dans un contexte de vents contraires qui s’intensifient, aucun levier ne pourrait générer des bénéfices plus importants ou plus rapides qu’un yuan plus faible. Jusqu’à présent, les hommes de Xi ont évité cette option. D’une part, cela pourrait anéantir les progrès réalisés par l’équipe de Xi au cours des 8 à 10 dernières années pour renforcer la confiance dans le yuan en tant que monnaie de réserve alternative au dollar.

D’un autre côté, cela pourrait donner à Biden et à Trump une cause commune pour intensifier la guerre commerciale de Washington contre la plus grande nation commerçante du monde. Un taux de change plus faible pourrait également augmenter les chances que davantage de promoteurs immobiliers chinois géants fassent défaut dans les mois à venir, à la manière du China Evergrande Group.

La paranoïa de l'Asie face à la faiblesse du yuan remonte à la crise financière asiatique de 1997-98. À l’époque, les dévaluations en Thaïlande, en Indonésie et en Corée du Sud ont provoqué l’un des effets domino financiers les plus dramatiques de l’histoire moderne.

Le chaos qui en a résulté a poussé la Malaisie et les Philippines au bord du gouffre. Cela a également mis le Japon dans les cordes. À l’époque, les responsables craignaient que si Pékin laissait chuter le yuan, cela déclencherait des dévaluations encore plus importantes à Bangkok, Jakarta, Séoul et au-delà.

Plus de vingt-cinq ans plus tard, c’est désormais un yen chroniquement faible qui pourrait donner à Xi toutes les munitions dont il a besoin pour appuyer sur la gâchette du taux de change. Avec raison, bien sûr. La dernière chose dont Pékin voudrait être blâmé est de catalyser la prochaine crise mondiale. C’est pourquoi la Banque populaire de Chine annonce aujourd’hui son soutien au statu quo avec un taux de référence quotidien plus ferme.

Mais plus Tokyo poursuivra une politique de yen faible à un moment de péril croissant pour l'économie chinoise, plus il y a de chances que Pékin emboîte le pas. Il faut s'attendre à ce que l'exercice quotidien de fixation du yuan par Pékin devienne une obsession parmi les investisseurs mondiaux dans les jours, les semaines et les mois à venir.

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