Bitcoin est enfin légitime. Hourra! Il est temps de charger. C'est en tout cas le message que les passionnés de crypto ont entendu plus tôt cette année lorsque le régulateur de Wall Street a approuvé l'émission de fonds négociés en bourse Bitcoin, ou ETF, des investissements qui peuvent être achetés et vendus comme des actions. Enfin, la Securities and Exchange Commission, précédemment opposée, a approuvé le bitcoin, signalant un nouveau départ pour cet actif numérique populaire, bien que très décrié.

Ses partisans avaient de bonnes raisons de croire que l’heure du bitcoin était venue et que la crypto-monnaie en vogue pourrait prendre la place méritée dans le panthéon des véhicules d’investissement dignes de ce nom. Les curieux de Bitcoin n’auraient plus besoin de suivre des mots de passe compliqués – composés de longues chaînes de lettres et de chiffres – pour leurs pièces ou de compter sur des personnes comme Sam Bankman-Fried pour superviser leurs transactions.

S'il est vrai que les investisseurs peuvent désormais parier sur le bitcoin de la même manière banale qu'ils achètent des actions de Microsoft ou du S&P 500, la réalité est que la légitimité du bitcoin reste une affaire fragile. Cela devrait dissuader quiconque d’utiliser les ETF Bitcoin pour une partie considérable de son portefeuille. Au contraire, l’avènement des ETF Bitcoin – la SEC en a initialement sanctionné onze – représente plus une acceptation qu’une approbation.

La SEC reste décidément tiède à l’égard du Bitcoin. Et le vénérable gestionnaire de fonds Vanguard – un acteur majeur des comptes de retraite qui revendique plus de 8 000 milliards de dollars d’actifs sous gestion – refuse de proposer à ses clients les nouveaux ETF. Dans les activités de gestion de patrimoine de Bank of America, seuls les clients disposant d'actifs de plus de 10 millions de dollars sont autorisés à détenir des ETF Bitcoin sur leurs comptes. Autrement dit, ceux qui peuvent se permettre de perdre un paquet.

En effet, le bitcoin, malgré sa récente valeur totale en circulation dépassant largement les 1 000 milliards de dollars, n’est pas plus un véritable investissement aujourd’hui qu’il ne l’a été au cours de ses quinze années d’existence. C’est, comme l’a récemment déclaré Jamie Dimon, PDG de JPMorgan Chase, le « animal de compagnie » du monde de l’investissement, plus une curiosité qu’un objet de valeur. Si vous croyez Dimon, cela fait que les ETF de dernière génération ne sont guère plus que des pierres de compagnie bien emballées et plus faciles à acheter, et non des investissements soudainement courants.

Pour les investisseurs en Bitcoin, les dernières années ont été une aventure folle et volatile. Le prix d’une seule pièce a grimpé au-dessus de 64 000 dollars en 2021 avant de chuter en dessous de 17 000 dollars l’année suivante. Pas plus tard qu'en octobre dernier, le prix oscillait sous la barre des 30 000 dollars. Plus récemment, cependant, le prix du Bitcoin a de nouveau augmenté, en partie en raison de la confiance croissante dans le fait que les ETF seraient approuvés et augmenteraient massivement la demande. Les haussiers du Bitcoin ont eu raison à court terme. Le prix a fortement augmenté cette année. Mais il y a eu des moments de volatilité vertigineuse en cours de route. Le 13 mars, le bitcoin a atteint un nouveau sommet à plus de 73 000 dollars. Le prix a ensuite chuté de 15 % en moins d’une semaine avant de remonter au-dessus de 70 000 $. Essayer de rattacher ce chiffre à quelque chose de tangible dans le monde réel est plus insaisissable que jamais.

Bitcoin est la création d'une figure obscure d'Internet qui s'appelait Satoshi Nakamoto mais dont la véritable identité n'a jamais été révélée. En théorie, le bitcoin et les autres monnaies numériques étaient censés être des réserves de valeur générées électroniquement, ce que l’or était dans le monde réel depuis des siècles. Comme l’or, le bitcoin pourrait constituer une protection contre l’inflation ainsi qu’une forme de monnaie non supervisée par aucun gouvernement, ce que ses adeptes considéraient comme une bonne chose.

En revanche, ce que Bitcoin et ses collègues cryptomonnaies ont représenté n'est pas grand-chose, à moins que vous envisagiez de servir d'outils aux trafiquants de drogue, aux extorsionnistes et aux pornographes pour déplacer de l'argent autour d'un accomplissement. Le président de la SEC, Gary Gensler, l'a déclaré le 10 janvier, le jour où son agence a approuvé les ETF Bitcoin : « Je voudrais noter que les actifs sous-jacents aux (ETF associés aux métaux précieux) ont des utilisations grand public et industrielles, alors qu'en revanche, le bitcoin est principalement un actif spéculatif et volatil qui est également utilisé pour des activités illicites, notamment les ransomwares, le blanchiment d'argent, l'évasion des sanctions et le financement du terrorisme.

Cette absence de ce que les économistes appellent la « valeur intrinsèque » est ce qui continue d’alimenter le scepticisme en matière de cryptographie et devrait inquiéter les investisseurs potentiels. « Cela revient toujours à la valorisation », explique Lee Reiners, maître de conférences à l'Université Duke et ancien régulateur bancaire à la Federal Reserve Bank de New York. « C'est une question à laquelle je n'ai jamais reçu de réponse satisfaisante. On ne comprend pas la valeur du Bitcoin. Il se négocie entièrement sur le sentiment.

Reiners, qui héberge également le podcast Le module FinReg, dit qu'il dit à ses étudiants que s'ils insistent pour investir dans le Bitcoin, ils devraient le considérer comme aller au casino. « N'apportez pas plus d'argent que ce que vous êtes prêt à perdre. »

Les ETF Bitcoin présentent certains avantages, du moins par rapport à l’achat direct de Bitcoin. Contrairement à presque tous les bitcoins négociés sur les bourses existantes, les ETF eux-mêmes sont réglementés. Les frais pour les acheter sont généralement inférieurs à ceux pour l’achat de bitcoins. En effet, certains des nouveaux ETF ont complètement supprimé leurs frais pendant la période de lancement, une tactique pas si différente de la façon dont les sites de jeux en ligne attirent les débutants avec des premiers paris subventionnés. L'achat d'ETF offre également une meilleure liquidité que la possession de bitcoins individuels, car les bourses peuvent découper les pièces en tranches pour les revendre, et un grand nombre d'investisseurs peuvent facilement échanger les produits d'investissement qui en résultent. Enfin, le propriétaire engagé de Bitcoin peut détenir les ETF dans des comptes de retraite fiscalement avantageux.

Cela dit, au moins une grande institution financière ne proposera même pas les nouveaux ETF. Alors que les grands fonds monétaires, notamment Fidelity Investments et BlackRock, ont adopté les ETF Bitcoin, Vanguard, l’un des leaders du secteur, ne l’a pas fait. Son raisonnement est simple. « Nos produits et services sont conçus dans le but d'aider les investisseurs à épargner davantage, à négocier moins et à adopter une approche à long terme, sans suivre les tendances et bouleverser leurs portefeuilles », a déclaré Andrew Kadjeski, responsable du courtage de Vanguard, dans un article de blog.

Son collègue Janel Jackson, qui dirige les marchés de capitaux ETF pour Vanguard, a apporté des précisions sur la question. « Bien que la cryptographie ait été classée comme une marchandise, il s'agit d'une classe d'actifs immature qui a peu d'histoire, aucune valeur économique inhérente, aucun flux de trésorerie et peut créer des ravages au sein d'un portefeuille », a-t-elle déclaré. Vanguard a récemment poussé son antipathie à l'égard de la cryptographie encore plus loin : bien qu'elle ait autorisé la détention de produits cryptographiques dans ses comptes de courtage, elle a interdit les nouveaux achats.

Quiconque envisage sérieusement d’ajouter des ETF Bitcoin à son portefeuille – en particulier dans un fonds destiné à servir de pécule pour les jours de pluie ou la retraite – devrait également considérer la façon accablante et faible d’éloges dont la SEC a autorisé le véhicule d’investissement.

Gensler, le président crypto-sceptique de la SEC, a noté le jour où les ETF ont reçu l'approbation de son agence que la SEC avait changé de position et avait décidé d'autoriser Wall Street à déployer les produits d'investissement en réponse à une décision de la cour d'appel de l'année dernière. C'était aussi proche que possible que le gouvernement se bouche le nez tout en autorisant un produit d'investissement. « L'action d'aujourd'hui n'approuve ni n'approuve les plateformes ou intermédiaires de trading de crypto-monnaies, qui, pour la plupart, ne sont pas conformes aux lois fédérales sur les valeurs mobilières et ont souvent des conflits d'intérêts », a-t-il écrit. « Bien que nous ayons approuvé aujourd’hui la cotation et la négociation de certaines actions au comptant Bitcoin (ETF), nous n’avons ni approuvé ni approuvé le Bitcoin. Les investisseurs doivent rester prudents quant à la myriade de risques associés au bitcoin et aux produits dont la valeur est liée à la cryptographie.

Les mots « acheteur, méfiez-vous » n’ont peut-être jamais été aussi appliqués.

Lettre

Adam Lashinsky est chroniqueur pour Le Washington Post et ancien rédacteur en chef de Fortune revue. Son travail est paru récemment dans L'information, Courrier aérienet Interne du milieu des affaires. Il est l'auteur de deux livres – un sur Apple, un autre sur Uber – et travaille sur un troisième sur le chroniqueur politique et spécialiste des langues William Safire.

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