Par Promit Mukherjee

OTTAWA (Reuters) – La Banque du Canada (BdC) devrait devancer la Réserve fédérale américaine lors de sa première baisse de taux, alors que la croissance économique timide et le ralentissement de l'inflation préparent les conditions nécessaires à un assouplissement plus rapide des taux d'emprunt, estiment des économistes et des analystes.

La banque centrale canadienne pourrait également avoir besoin de réductions plus importantes dans le cycle actuel, puisque l'économie est beaucoup plus sensible aux taux d'intérêt en raison de la dette des ménages, qui en pourcentage du revenu disponible net est la plus élevée parmi les pays du G7, préviennent-elles.

Habituellement, une économie forte au sud de la frontière est une bonne nouvelle pour le Canada, puisque environ les trois quarts du commerce international du Canada sont liés aux États-Unis. Mais l'économie canadienne a enregistré une croissance de 1 % au quatrième trimestre, comparativement à une augmentation annualisée de 3,2 %. Aux États-Unis, la Banque du Canada pourrait tracer sa propre voie.

« L'économie canadienne a cédé sous la pression de taux d'intérêt plus élevés… par conséquent, elle ne peut pas rivaliser avec la Fed », a déclaré Simon Harvey, responsable de l'analyse des changes chez Monex, qui s'attend à une baisse de 25 points de base en juin.

Les marchés monétaires évaluent à 70 % la probabilité d'une réduction d'un quart de point lors de la réunion de la Banque du Canada du 5 juin, et les paris en faveur d'une réduction lors de sa réunion du 10 avril ont augmenté à 20 % depuis que les données de la semaine dernière ont montré un ralentissement inattendu de l'inflation.

La Fed devrait abaisser ses taux pour la première fois lors de sa réunion des 11 et 12 juin.

Des réductions de taux drastiques pourraient contribuer à alléger le fardeau des consommateurs canadiens qui font face à un coût de la vie élevé en raison des remboursements d'hypothèques, de prêts automobiles et de cartes de crédit. Environ un cinquième des détenteurs de prêts hypothécaires canadiens devraient renouveler leur contrat l'année prochaine et les réductions de taux pourraient leur apporter un certain soulagement.

Dans le même temps, des réductions plus importantes et plus rapides pourraient affaiblir le dollar canadien, ce qui risquerait de raviver les pressions inflationnistes, ont déclaré les analystes du Forex.

La semaine dernière, la Banque nationale suisse est devenue, par surprise, la première grande banque centrale à réduire ses taux d'intérêt, en raison du ralentissement de l'inflation, une décision qui a pris les marchés à contre-pied. D’autres devraient suivre.

Au Canada, l'inflation est tombée à son plus bas niveau depuis huit mois, à 2,8%, en février, tandis que les prix à la consommation aux États-Unis ont enregistré une forte hausse, alimentant les attentes d'une avance de la BdC face à la décision de la Fed.

« L'inflation globale et sous-jacente est un peu plus froide au Canada, la surprise basse de février creusant un écart encore plus grand », a écrit Douglas Porter, économiste en chef chez BMO Groupe financier, dans une note la semaine dernière.

« Nous pensons depuis longtemps que la Banque du Canada devancera la Fed », a-t-il déclaré.

Malgré deux chiffres consécutifs d'inflation modérée, le gouverneur de la Banque du Canada, Tiff Macklem, a déclaré que les pressions sous-jacentes sur les prix dans l'économie persistaient et qu'il était encore trop tôt pour envisager une réduction. Le taux d'intérêt directeur de la banque est à 5,0 % depuis juillet.

Mais dès que la Banque du Canada se lancera, estiment les économistes et les analystes, le pays aura besoin de réductions de taux plus importantes que son voisin.

« Le Canada semble réduire ses émissions de manière plus agressive sur une période plus longue », a déclaré Karl Schamotta, stratège en chef des marchés chez Corpay.

(Reportage de Promit Mukherjee ; édité par Andrea Ricci)

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