La Banque du Japon est-elle enfin prête à réellement augmenter ses taux ?


TOKYO – Après des années de faux-semblants, de tergiversations et de déceptions, la Banque du Japon est-elle enfin sur le point de procéder à un resserrement monétaire crédible ?

De plus en plus d’investisseurs parient que la réunion de politique monétaire de la BoJ des 30 et 31 juillet sera le moment que les marchés mondiaux attendent depuis plusieurs années. L’une des principales raisons est que le mois de mai a enregistré la plus forte hausse du salaire de base depuis 1993, une augmentation qui pourrait sceller l’issue d’une hausse des taux d’intérêt.

Les marchés ont-ils raison ? Seul le temps nous le dira, compte tenu du mauvais bilan des parieurs en matière de prédiction des changements de cap de la BoJ. Depuis 15 ans, la BoJ s’engage à répétition à « normaliser » ses taux d’intérêt et à mettre fin à une expérience d’assouplissement quantitatif (QE) lancée pour la première fois en 2001.

Aujourd’hui, cependant, le taux de référence n’est plus que de 0,1 % et l’assouplissement quantitatif continue d’offrir le programme de protection sociale aux entreprises le plus agressif que l’histoire ait jamais connu.

Haruhiko Kuroda, gouverneur de la BoJ de 2013 à 2023, a laissé passer d’innombrables occasions de réduire le QE. Même dans la dernière ligne droite de sa décennie à la tête de la banque, Kuroda n’a pas eu la ténacité nécessaire pour commencer à « réduire » le bilan de 5 000 milliards de dollars de la BoJ.

Depuis son arrivée au pouvoir en avril 2023, le gouverneur de la BoJ, Kazuo Ueda, a laissé passer toutes les occasions de mettre en place un resserrement significatif de la politique monétaire. Ou même de simplement réduire les achats d’obligations et d’actions de manière efficace.

Si cela devait changer plus tard ce mois-ci, une question plus importante mériterait d’être posée : les marchés mondiaux sont-ils prêts à ce que la BOJ freine, en particulier alors que le yen teste le niveau de 162 par rapport au dollar américain ?

Il est impossible de le savoir, sachant que la BoJ maintient ses taux à zéro ou presque depuis 1999. Depuis, le Japon est devenu le premier pays créancier. Emprunter à moindre coût en yens et investir ces fonds dans des actifs à rendement plus élevé partout dans le monde, ce que l’on appelle le carry trade en yens, est devenu la manœuvre la plus populaire dans le secteur financier.

D’où le risque d’une hausse soudaine du yen, qui couperait l’herbe sous le pied des marchés financiers. Ces dernières années, la moindre allusion à une hausse du yen a provoqué une onde de choc sur les marchés boursiers et obligataires, de New York à Johannesburg en passant par Séoul.

Ce risque complique les calculs de décision d’Ueda. Si la BoJ agit de manière trop ferme, elle pourrait faire trembler les marchés mondiaux. Si elle agit de manière trop timide, la BoJ rendra encore plus difficile la recherche d’une issue à l’assouplissement quantitatif.

Le gouverneur de la Banque du Japon, Kazuo Ueda, est sur la sellette en matière d’assouplissement quantitatif. Image : Twitter / Capture d’écran

« Malgré tous les discours sur la façon dont l’économie mondiale se porte mieux que prévu, une économie majeure ne se comporte pas conformément à ce récit », déclare Helen Besier, économiste chez Moody’s Analytics.

« Dans une nouvelle semaine difficile pour l’économie japonaise, une deuxième révision rare des données du PIB a montré que l’année avait commencé avec une contraction plus importante que prévu. En outre, la monnaie assiégée a atteint son taux le plus bas depuis le milieu de l’année 1986 », a-t-elle déclaré.

Besier ajoute que « la confiance des entreprises, telle que mesurée par l’enquête Tankan de la Banque du Japon, est restée stable, mais la stagnation des chiffres d’affaires a masqué la faiblesse des non-manufacturiers, en particulier des prestataires de services. Pour couronner la semaine, l’activité de consommation ajustée aux voyages en mai est restée stable par rapport à avril. »

Il ne fait cependant aucun doute que 25 années de taux zéro et 23 années d’assouplissement quantitatif ont fait plus de mal que de bien.

Le QE était une tentative désespérée de rétablir la santé d’un patient apathique et n’avait pas vocation à devenir un élément permanent de l’environnement économique du Japon. Au fil du temps, cependant, Japan Inc a dû prendre des doses de plus en plus importantes pour rester conscient.

Aujourd’hui, des décennies de soutien monétaire massif ont apaisé la fibre animale du Japon. Elles ont réduit l’urgence pour les 12 gouvernements qui ont dirigé le pays depuis la fin des années 1990 de réduire la bureaucratie, d’assouplir le marché du travail, d’égaliser les conditions de concurrence, de soutenir l’essor des start-ups et d’autonomiser les femmes sur le marché du travail.

Les mesures de relance excessives ont libéré les entreprises de la responsabilité d’innover, de se restructurer et de prendre de gros risques. Pourtant, plutôt que de changer de cap – ou de simplement réduire les liquidités – la BoJ a continué à proposer des bols de punch de plus en plus gros.

Tout cela incite la BoJ à hésiter à laisser la baisse du yen s’accentuer. « Une nouvelle dépréciation du yen pourrait déclencher des anticipations d’un ajustement de la BoJ vers un resserrement de sa politique monétaire », estime Sho Nakazawa, stratégiste chez Morgan Stanley MUFG.

Pourtant, depuis décembre, « le yen s’est régulièrement affaibli, même si l’écart de taux n’est pas plus élevé qu’à l’époque », note l’économiste Richard Katz, auteur de « The Contest for Japan’s Economic Future ».« 

Ainsi, note Udith Sikand, analyste chez Gavekal Dragonomics, « un mouvement politique se développe au Japon en faveur d’un changement dans la manière dont les décideurs politiques gèrent le yen ».

Alors que la monnaie est désormais en baisse de 31 % par rapport au dollar américain depuis l’entrée en fonction du Premier ministre Fumio Kishida en octobre 2021, la faiblesse du yen a contribué à maintenir le taux d’inflation du Japon au-dessus de l’objectif de 2 % de la banque centrale au cours des deux dernières années.

« Après des décennies de lutte contre la déflation, on aurait pu considérer cela comme un succès politique », déclare Sikand. « Mais les politiciens japonais redécouvrent rapidement que s’il y a une chose que les électeurs détestent, c’est la hausse des prix.

« Alors que les personnes interrogées citent désormais l’inflation comme la principale raison des piètres taux d’approbation du gouvernement Kishida, la pression politique croissante rend presque certain un changement de politique de taux de change. »

Une partie de cette pression pourrait provenir des services de sécurité nationale du Japon. La disparition du yen rend plus difficile pour Tokyo d’augmenter ses dépenses militaires, conformément au plan 2022 de Kishida visant à plus que doubler les dépenses de défense.

Ce budget de 43 000 milliards de yens (plus de 300 milliards de dollars à l’époque), étalé sur cinq ans, visait à contrer la montée en puissance militaire de la Chine.

Le Premier ministre japonais Fumio Kishida a l’air chancelant. Image : capture d’écran Twitter

Alors que le pouvoir d’achat du Japon s’amenuise, Tokyo annule déjà ses commandes d’avions militaires. Cette dynamique n’aidera pas Kishida à conserver son poste lors des élections du Parti libéral-démocrate (PLD) de septembre.

Tout cela, bien sûr, est le prix des politiques globales mises en œuvre par le Japon au cours de la dernière décennie. C’est particulièrement vrai depuis 2013, lorsque la BoJ a reçu le feu vert du gouvernement pour accroître considérablement son bilan. Si seulement Tokyo avait mis en œuvre les réformes audacieuses promises par le PLD au pouvoir, l’économie pourrait bien être hors de portée de la reprise.

Cela ne veut pas dire que le Japon n’a pas connu de changement structurel. Les efforts visant à renforcer la gouvernance des entreprises ont contribué à propulser l’indice Nikkei 225 vers des sommets historiques cette année. Et les augmentations de salaires négociées par les grandes entreprises et les syndicats pourraient avoir des effets positifs.

Les salaires de base des travailleurs japonais ont augmenté de 2,5 % en mai par rapport à l’année précédente. Les données de la BOJ montrent que de nombreuses régions ont signalé que « la croissance des salaires s’étend pour dépasser ou être conforme aux niveaux élevés de l’année dernière » également pour les petites et moyennes entreprises.

Les conséquences à long terme de ces augmentations restent une question ouverte. Depuis le retour au pouvoir du PLD il y a plus de 13 ans, les dirigeants espéraient enclencher un cercle vertueux de hausses salariales qui stimuleraient les dépenses de détail et les bénéfices des entreprises, ce qui conduirait à des augmentations de salaires toujours plus importantes.

Mais cela pourrait se révéler inflationniste. Les prix à la consommation sont déjà supérieurs à l’objectif d’inflation de 2% fixé par la BoJ. Les pressions à la hausse des prix que subit le Japon sont du type « mauvais » importé par le biais d’une monnaie faible.

Ces dernières années, la baisse du yen s’est accélérée, tandis que les prix du pétrole et des denrées alimentaires ont grimpé dans le monde entier. Le retour soudain de l’inflation, après 20 ans de déflation, a miné la confiance des consommateurs.

Dans le même temps, une hausse soudaine des rendements japonais pourrait entraîner une forte baisse des marchés boursiers, ébranlant du même coup la confiance des ménages et des entreprises. C’est là que réside l’une des plus grandes craintes d’Ueda : déclencher le prochain choc du type Lehman Brothers.

Comme ses prédécesseurs immédiats, Ueda veut éviter de rejoindre le panthéon des dirigeants de la BOJ reconnus pour leurs erreurs politiques qui dévastent les marchés.

La pire erreur de ce genre s’est produite en 1989 et 1990. Alors que la « bulle économique » japonaise s’emballait, la BoJ a retiré le « bol de punch » plus agressivement que prévu par les marchés. Le mandat de 1989-1994 du gouverneur de l’époque, Yasushi Mieno, est ainsi resté dans les mémoires comme un exemple édifiant pour les banquiers centraux du monde entier.

Le mandat de gouverneur de Toshihiko Fukui de 2003 à 2008 est également riche d’enseignements. Fukui a réussi à mettre un terme à l’assouplissement quantitatif pendant un certain temps et a même relevé les taux officiels à deux reprises. Pourtant, la récession qui en a résulté a déclenché une violente réaction politique. En 2008, le successeur de Fukui a ramené les taux à zéro et ressuscité l’assouplissement quantitatif.

Kuroda a choisi de ne pas ouvrir la voie à une sortie du QE au cours de la dernière année de son mandat. Il incombe désormais à Ueda de retirer les mesures de relance sans pousser le Japon vers la récession ou sans semer la panique dans le système financier mondial.

Pour compliquer encore les choses, la croissance économique japonaise s’est contractée de 2,9 % au premier trimestre par rapport à l’année précédente. Une autre source d’inquiétude est la répercussion que pourrait avoir l’explosion du carry trade sur le yen dans le monde entier.

Depuis la fin des années 1990 et le début des années 2000, les financiers de tous bords – les fonds spéculatifs en particulier – empruntent régulièrement à bas prix en yens pour parier sur des actifs plus risqués, ce qui a stimulé les marchés du monde entier.

Les fluctuations soudaines du yen ont ainsi le don de secouer les marchés mondiaux, se répercutant sur les marchés boursiers, obligataires, des matières premières et de l’immobilier, de New York à Sao Paulo, de Londres à Bombay et à Séoul. Étant donné que les bourses de Shanghai et de Shenzhen ont perdu environ 7 000 milliards de dollars de valeur boursière entre leur pic de 2021 et janvier de cette année, le chaos provoqué par le yen est la dernière chose dont l’Asie a besoin.

La Chine pourrait suivre l’exemple du Japon en autorisant un yuan plus faible. Image : Getty / Capture d’écran / Al Jazeera

Pourtant, nombreux sont ceux qui craignent que la trajectoire du yen ne serve également de couverture géopolitique au Parti communiste du président Xi Jinping pour élaborer un taux de change plus avantageux. Le yen est devenu « une option de plus en plus intéressante » pour la Banque populaire de Chine (PBOC) « alors que l’économie peine à trouver ses marques », note l’économiste Brendan McKenna de Wells Fargo Securities.

Vingt-cinq ans plus tard, c’est un yen chroniquement faible qui pourrait donner à Xi Jinping les munitions dont il a besoin pour appuyer sur la gâchette du taux de change. Dans des limites raisonnables, bien sûr.

La dernière chose que souhaite Pékin est d’être accusée d’être le catalyseur de la prochaine crise mondiale. C’est pourquoi la PBOC a décidé ces dernières semaines de manifester son soutien au statu quo en fixant un taux de référence quotidien plus ferme.

Mais plus Tokyo poursuit sa politique de faiblesse du yen à un moment où l’économie chinoise est de plus en plus menacée, plus il y a de chances que Pékin lui emboîte le pas en abaissant le yuan. Il faut s’attendre à ce que l’exercice quotidien de fixation des taux de change de Pékin devienne une obsession pour les investisseurs internationaux dans les semaines à venir.

Tout cela fait de la réunion de politique monétaire de la BoJ des 30 et 31 juillet la plus attendue depuis des années. Et une réunion qui, si Ueda ose, pourrait bouleverser les marchés mondiaux à un moment particulièrement délicat.

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By Helen Reid

Meet Helen Reid, your guide to the dynamic realm of technology in the WordPress universe. With a wealth of blogging experience under my belt, I'm here to navigate you through the intricate landscapes of Windows, cryptocurrency mining, and all things internet-related. Join me on this digital journey as we explore, learn, and innovate together.

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