Les prix du cacao deviennent fous : la fève a désormais plus de valeur que plusieurs métaux précieux et a même grimpé plus vite que le bitcoin.

Après que le cacao ait dépassé le record absolu qu'il avait atteint en 1977, soit 5 400 dollars la tonne, juste avant la Saint-Valentin – ce qui a fait fondre non seulement les cœurs mais aussi les portefeuilles – l'un des prix du cacao a dépassé cette semaine la somme colossale de 10 000 dollars la tonne. Juste à temps pour les lapins de Pâques en chocolat.

En résumé, les prix du cacao ont plus que doublé au cours des trois premiers mois de l’année et plus que triplé au cours des 12 derniers mois.

Pourquoi cela arrive-t-il?

Tout cela se résume à une baisse spectaculaire de l’offre. Le monde est confronté au plus grand déficit de cacao depuis des décennies. La plupart des fèves de cacao sont cultivées en Afrique de l'Ouest, où des conditions météorologiques extrêmes et le changement climatique ont bouleversé les récoltes, qui devraient être insuffisantes pour la troisième année consécutive.

Cela signifie une nouvelle année de prix plus élevés pour les fabricants, les vendeurs et, en fin de compte, les consommateurs de chocolat. Les lapins et les œufs en chocolat devraient être plus chers à Pâques et peut-être pendant un certain temps encore. On s'attend toujours à ce que les acheteurs fassent des folies pendant les vacances, mais ils peuvent anticiper pour obtenir moins pour ce qu'ils paient.

Les fèves de cacao sèchent dans le centre-ouest de la Côte d’Ivoire en novembre.
Les fèves de cacao sèchent dans le centre-ouest de la Côte d’Ivoire en novembre.

Mauvaises conditions à un mauvais moment de l’année

Environ les deux tiers de la production mondiale de cacao sont cultivés en Afrique de l'Ouest, la majeure partie en Côte d'Ivoire et au Ghana.

Et les agriculteurs y sont confrontés depuis quelques années à des conditions météorologiques extrêmes provoquées par le changement des conditions climatiques : fortes pluies et inondations, vents violents pendant la saison sèche – de mauvaises conditions au mauvais moment de l’année. Cela a aggravé les maladies des cultures ainsi que l'état des routes, perturbant les livraisons de haricots vers les ports.

L'Organisation internationale du cacao prévoit que l'offre mondiale de cacao diminuera de près de 11 % cette saison. D’autres pays producteurs de cacao n’ont pas réussi à combler le déficit parce que l’augmentation de la production est coûteuse et prend du temps ; il faut des années pour que les arbres nouvellement plantés produisent des fèves de cacao.

L’importante pénurie de cacao a poussé les acheteurs à se démener, faisant grimper les prix. Et ce rallye historique a attiré les spéculateurs, exacerbant la volatilité des prix.

« Normalement… si les prix sont très élevés, les gens commencent à produire davantage de ce produit », explique John Ament, consultant indépendant et ancien directeur des opérations cacao chez Mars. « Ce n'est pas aussi rapide avec le cacao. Je pense donc que ces prix vont rester plus élevés qu'ils ne l'ont été pendant un certain temps. »

Ament affirme que les conditions météorologiques dévastatrices ont aggravé d'autres problèmes préexistants. Les arbres d’Afrique de l’Ouest vieillissent et produisent moins de cacao ; les agriculteurs du Ghana et de la Côte d’Ivoire ont eu du mal à lutter contre les ravageurs et les maladies.

En fait, ces agriculteurs profitent rarement de la hausse des prix du cacao sur le marché, car ils vendent généralement leurs fèves à des prix convenus à l’avance.

« Malheureusement, les sommes qu'ils gagnent en vendant leur cacao ne génèrent pas suffisamment de revenus pour les aider à réhabiliter leurs fermes – replanter, acheter des engrais, acheter des pesticides, etc. », dit Ament. « L'approvisionnement en cacao et le modèle de production et de commerce du cacao dans le monde ne sont pas un modèle durable. »

Des cabosses de cacao sont accrochées à un arbre en Côte d'Ivoire, l'un des plus grands producteurs mondiaux.
Des cabosses de cacao sont accrochées à un arbre en Côte d'Ivoire, l'un des plus grands producteurs mondiaux.

Barres plus petites et Kit Kats partiellement trempés dans le chocolat

Il y a un certain délai avant que les fabricants et les vendeurs de chocolat ne répercutent la hausse des coûts des ingrédients, mais les acheteurs paient déjà plus pour le chocolat depuis des mois – apparemment heureux de le faire, depuis un certain temps.

Les entreprises font preuve de créativité pour répercuter ou gérer les coûts plus élevés. Mars a réduit la taille de certaines de ses barres chocolatées. Hershey a lancé un Kit Kat qui n'est que partiellement trempé dans du chocolat. D'autres sociétés, dont Nestlé, Hershey et Mondelez, propriétaire de Cadbury et Milka, ont suivi le chemin direct en augmentant les prix.

Les sacs à emporter sur le thème de Pâques se tournent vers les bonbons non chocolatés : gommeux, gelée, enrobés de bonbons ou de guimauve.

Le prix des chocolats vendus dans les grands magasins américains a bondi de près de 15 % depuis début 2023, selon la société d'analyse DataWeave. À titre de comparaison, le coût des bonbons sans chocolat n’a augmenté que de 4 % au cours de cette période.

Certains magasins et marques – notamment Target, Lindt, Cadbury, M&M's et Reese's – ont offert des remises nettement plus importantes à Pâques par rapport à l'année dernière, a découvert DataWeave, probablement pour aider à compenser la hausse des prix.

Les recherches de l'industrie suggèrent que les gens commencent à réduire leurs achats impulsifs de chocolat, même s'ils continuent à faire des folies pour des occasions spéciales. Et les entreprises affirment que de nouvelles hausses de prix sont susceptibles de se produire cette année, car on ne sait pas exactement quand les récoltes de cacao seront à nouveau saines.

La National Confectioners Association prévoit que les acheteurs dépenseront plus de 5 milliards de dollars en chocolat et en bonbons pendant la période de Pâques. C'est similaire à l'année dernière, où les acheteurs ont dépensé plus d'argent pour acheter un peu moins de chocolat.

« Cette augmentation de prix s'ajoutera aux augmentations de prix déjà survenues au cours des deux dernières années, ce qui ajoutera en quelque sorte l'insulte à l'injure », déclare Ament, prédisant que les ventes de chocolat continueront de baisser.

« En fin de compte, le chocolat est un produit de gourmandise », dit-il. « Vous pouvez l'échanger contre d'autres façons de vous faire plaisir ou pour grignoter. »

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