I. C'était un escroc

En mai 2021, j'ai interviewé ensemble Sam Bankman-Fried et le maire de Miami, Francis Suarez, dans le cadre d'un sommet virtuel sur la cryptographie. Miami avait tout mis en œuvre pour devenir une ville favorable à la crypto-monnaie, et la marque de cette initiative était que le Miami Heat faisait de FTX son « partenaire officiel et exclusif d'échange de crypto-monnaie », un parrainage qui comprenait les droits de dénomination du stade et valait 135 millions de dollars. plus de 19 ans.

Cette fonctionnalité fait partie du package « Future of Bitcoin » de CoinDesk publié pour coïncider avec la quatrième « réduction de moitié » du Bitcoin en avril 2024. Daniel Roberts est l'ancien rédacteur en chef de Decrypt et a auparavant passé plus de cinq ans chez Yahoo Finance et plus de cinq ans chez Fortune.

C’est la durée de l’accord qui m’a dérouté : comment une entreprise qui n’existait que depuis deux ans (FTX a été lancée en mai 2019) a-t-elle pu signer un engagement de 19 ans en matière de droits de dénomination d’un stade de basket-ball ? Comment la National Basketball Association, réputée prudente à l’égard de ses partenaires commerciaux, pourrait-elle être sûre que cet échange cryptographique apparu de nulle part existerait toujours en 2040 ?

J'ai demandé à SBF. Il sourit et dit : « C'est une bonne question. Sans entrer dans les détails, cela a été une plutôt bonne année pour nous. Au point que, franchement, nous n'avons pas besoin de compter sur les 18 autres années pour disposer des fonds nécessaires.» Ils pourraient payer la totalité du contrat d’avance, c’était son argument. Je ne pouvais pas contester cela, et je ne l'ai pas fait. J'ai souri comme un idiot et j'ai continué ; qu'y avait-il d'autre à dire ? Comme nous le savons tous, FTX a déposé son bilan à peine 18 mois plus tard.

L'ascension de l'entreprise a toujours été troublante ; son ascendant provoquait des vertiges tacites. Pour ceux d’entre nous qui couvraient le secteur depuis des années, nous connaissions depuis longtemps très bien les grandes entreprises : Coinbase, DCG, Grayscale, Gemini, Circle, pour n’en citer que quelques-unes. FTX est apparu de nulle part, fondé par un supposé commerçant prodige de Jane Street.

Même en disant qu'il a été lancé en 2019, cela ne rend pas suffisamment compte de la soudaineté de son arrivée : personne ne parlait de FTX jusqu'en 2021, lorsque, au plus fort de la frénésie du marché de la cryptographie, il a levé 1,8 milliard de dollars auprès d'investisseurs en capital-risque, enragés par FOMO, à un rythme effréné. : 1 milliard de dollars en juillet 2021 (série B), puis 420,69 millions de dollars en octobre 2021 (on aurait dû savoir à ce choix de numéro qu'il ne s'agissait pas d'une vraie entreprise), puis 400 millions de dollars en janvier 2022 ; sans parler de 400 millions de dollars supplémentaires pour l’activité « distincte » FTX.US le même mois. Cela représente 2,2 milliards de dollars levés en six mois.

J'interviewerais SBF deux fois de plus, en janvier et août 2022. J'étais aux Bahamas en avril 2022 lors de la conférence FTX aux allures de cirque en partenariat avec la conférence SALT d'Anthony Scaramucci. Il est difficile d'exprimer à quel point cet événement était surréaliste. Andrew Yang et Katy Perry sont venus faire la fête et rencontrer Sam. Bill Clinton, Tony Blair, Tom Brady et Gisele Bundchen étaient tous des intervenants, mais leurs panels sur scène étaient strictement « officieux », une condition ridicule (lors d'une conférence par ailleurs entièrement enregistrée) qu'aucun journaliste présent n'aurait dû respecter – et pourtant nous l’avons tous fait.

À travers tout cela, moi et beaucoup d’autres personnes travaillant dans les médias cryptographiques avons eu le sentiment que quelque chose n’allait vraiment pas ici. Cela ne veut pas dire que nous l’avons appelé ou attrapé. Je ne suis pas dans le camp qui reproche aux médias la célébrité de SBF (il a surtout acheté sa célébrité grâce au marketing). Mais je pense que nous avons tous partagé le même vague sentiment d’effroi lorsque les couvertures des magazines historiques l’ont couronné « le prochain Warren Buffett ».

Même après l'effondrement de la bourse, lorsque SBF a été arrêté et inculpé pour la première fois, mon opinion était qu'il n'était pas un criminel conscient, mais qu'il était devenu très dépassé et n'avait pas les moyens de gérer la situation. Ce n’était pas pour l’excuser, ni pour la mauvaise gestion inadmissible d’une entreprise qui détenait des milliards de dollars de fonds de clients, mais ma présomption était plus une incompétence qu’une intention malveillante au niveau de Madoff.

Le document que les procureurs ont annexé la semaine dernière pour étayer leur demande d'une peine de 40 à 50 ans de prison met fin aux illusions qui subsistent. Il s’agit d’un document si manifestement vénal qu’il révèle que SBF est une personne sans croyances, sans convictions, rien d’autre qu’une vaine cupidité.

Sa liste d’« idées » pour sauver son image comprenait : aller sur Tucker Carlson pour « se présenter comme républicain » (après avoir fait don de millions aux démocrates en 2022) et « s’opposer à l’agenda éveillé » ; accuser les avocats de FTX et/ou les avocats en général de « jeter les entrepreneurs sous le bus » ; blâmer les personnes qui gèrent le processus du chapitre 11 et dire qu'elles empêchent les clients de récupérer leur argent ; féliciter les personnes qui gèrent le processus du chapitre 11 et dire que grâce à elles, les clients récupéreront leur argent ; blâmer Alameda (son hedge fund qui utilisait FTX comme tirelire) ; faire une interview sur ABC avec son biographe Michael Lewis ; ou « envoyez un sondage sur Twitter pour demander aux gens quoi faire ».

Je suis presque surpris de ne pas voir « blâmer mes parents » sur la liste. L'environnementalisme était une façade. L'altruisme efficace était une façade. Plaider pour la cryptographie à Washington était une façade. Il ne croit en rien. Pour citer la nécrologie immortelle de Hunter S. Thompson sur Dick Nixon, « c’était un escroc ». Il était l’escroc le plus insidieux que l’industrie des cryptomonnaies ait jamais connu, ce qui en dit long, et il a fait plus de dégâts à la perception du public de la cryptographie que n’importe quel autre individu, et ce n’est pas proche.

Et encore. Bitcoin (BTC) a atteint de nouveaux sommets historiques seulement 15 mois après l’œil au beurre noir le plus médiatisé que l’industrie de la cryptographie ait jamais connu. C’est remarquable, et c’est quelque chose que, me semble-t-il, les médias grand public n’ont pour la plupart pas intéressé à couvrir.

II. Regard narratif

J’ai écrit pour la première fois sur Bitcoin en 2011 pour Fortune.com, et depuis, je suis très fasciné par la réputation et la perception du public du Bitcoin et de la culture crypto.

Le point d'actualité de mon histoire était que Gawker (RIP) venait de publier un excellent exposé sur la Route de la Soie (un gros titre : « Le site Web clandestin où vous pouvez acheter n'importe quelle drogue imaginable ») et, dans ce cadre, il expliquait que la monnaie de Silk Road était le bitcoin, qui était « prétendument introuvable ». (Pas tout à fait vrai, mais décrire la technologie avec précision n'était pas toujours facile à l'époque.) L'histoire de Gawker a incité les sénateurs démocrates Chuck Schumer (NY) et Joe Manchin (WV) à écrire au procureur général Eric Holder une lettre exigeant une répression contre Silk. Road et Bitcoin, qu’ils ont qualifié de « forme de blanchiment d’argent ».

Il n’y avait pas beaucoup de journalistes couvrant les cryptomonnaies à cette époque. Nous tous, dans ce petit étang étrange, avons été témoins de nombreux cycles de marché et des récits qui les accompagnent, et il me semble qu’après 15 ans, peu de choses ont changé.

La première grande course haussière du Bitcoin a eu lieu en 2013, lorsqu'il a d'abord dépassé 1 000 $, puis a chuté après l'effondrement du premier échange Mt Gox. Mais c'était encore relativement obscur jusqu'au rassemblement de 2017 qui en a fait un sujet de conversation à la table du dîner de Thanksgiving cette année-là, lorsque la crypto a véritablement fait irruption dans la conscience dominante. Les médias traditionnels ont affecté des reporters à plein temps pour couvrir le sujet qui suscitait l'intérêt des normés, alimenté par le boom des offres initiales de pièces de monnaie (ICO) (appel à Floyd Mayweather, DJ Khaled, Kim Kardashian et les nombreuses autres célébrités qui vendaient des jetons). . Puis un autre crash.

Le rallye pandémique, en 2021, lorsque la crypto-mania s'est véritablement installé, inextricablement lié à la révolution des investisseurs particuliers, WallStreetBets et GameStop, les stonks, les jetons non fongibles (NFT) et les mèmes. L’investissement est devenu une activité sociale publique pour les personnes très en ligne. Puis un autre crash. Et maintenant, le rallye actuel, au cours duquel le bitcoin a grimpé au-dessus de 72 000 dollars, porté par l'approbation des fonds négociés en bourse (ETF) au comptant Bitcoin et l'adoption institutionnelle de grandes sociétés comme BlackRock et Fidelity. Bien sûr, avec la cryptographie, ce n’est jamais qu’une seule chose qui la motive, et le rallye actuel ne l’est pas. juste à propos de l’ETF, mais je pense qu’il sera plus facile de s’en souvenir et de le caractériser de cette façon.

À travers tout cela, les entrepreneurs ont bâti des entreprises légitimes, ainsi que des outils et des services qui constituent l’épine dorsale d’une catégorie technologique en pleine effervescence. Mais parmi le grand public, les discours ressemblent à peu près à ceci, avec peu de changement en 15 ans : le bitcoin est une chaîne de Ponzi ou vaguement une arnaque, un outil principalement utilisé par les pirates et les fraudeurs. Ou encore, cela tue l'environnement en engloutissant de l'électricité. Ou au mieux, ce n’est pas sérieux. Cela énerve les gens. Cela les a bien ennuyés avant que FTX ne monte et ne baisse. Vous vous souvenez de toutes les publicités du Super Bowl ? Matt Damon dit-il : « la fortune sourit aux courageux » ? Des frères avec leurs chemises « HODL » et Lambos ? Jimmy Fallon et Paris Hilton brandissent-ils des extraits de leurs Bored Apes à la télévision aux heures de grande écoute ?

Mais FTX a poussé les choses à un nouveau niveau avec des panneaux d'affichage massifs de Bankman-Fried et Bundchen, un patch FTX sur la chemise de chaque arbitre de baseball, un logo FTX sur les voitures de course et les arènes de la NBA. Son marketing a été si agressif qu'il s'est infiltré dans la conscience du public, puis il a fait faillite. Il s’agit du plus grand événement d’actualité jamais survenu dans l’industrie de la cryptographie, et il a été extrêmement préjudiciable à l’image de ce qui était censé être une technologie révolutionnaire, un nouveau rail de paiement, et non un paratonnerre culturel.

Et il n’a fallu que 15 mois pour revenir à des niveaux record.

Quant aux médias grand public, et en particulier à l’information radiodiffusée, ils n’en parlent généralement que lorsque les prix flambent ou chutent. C'est vrai depuis la course de 2017, et à quelques exceptions près ici et là, c'est toujours vrai aujourd'hui. Et maintenant, au milieu d’une nouvelle course haussière, ils semblent moins intéressés que jamais. Les forces déterminantes sont les grandes institutions financières plutôt qu’Elon Musk qui pompe du dogecoin (DOGE) sur SNL. Bien sûr, les memecoins avec des noms comme BONK et dogwifhat (WIF) et Jeo Boden ont également augmenté, mais pour la plupart, la course de taureaux de 2024 manque d'aboyeurs de carnaval.

C'est peut-être un indicateur positif. Peut-être – appelez cela si vous le devez – la cryptographie est moins bizarre que jamais. Peut-être que la crypto grandit enfin.

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