• Par Natalie Sherman
  • Journaliste économique, New York

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Sam Bankman-Fried, l'ancien patron milliardaire de la cryptographie qui a été reconnu coupable de fraude et de blanchiment d'argent l'année dernière, reviendra jeudi devant le tribunal de New York pour être condamné pour ses crimes.

Il est certain que l'homme de 32 ans ira en prison ; ce qu'on ne sait pas, c'est combien de temps.

Ce moment a relancé le débat sur l'étendue de ses crimes – et sur la punition qui pourrait lui être imposée.

Son équipe juridique a appelé à la clémence, mais les procureurs réclament 40 à 50 ans de prison.

Ils affirment qu’une telle peine est justifiée pour quelqu’un qui a menti aux investisseurs et aux banques et volé des milliards de dépôts aux clients de son échange cryptographique aujourd’hui en faillite, FTX.

Son équipe de défense a proposé une peine de cinq à six ans et demi, accusant le gouvernement d'adopter « une vision médiévale de la punition » en insistant sur une longue peine derrière les barreaux pour un premier criminel non violent.

La question a généré des centaines de pages de lettres d'anciens clients de FTX, de membres de la famille, d'amis de ses parents – voire de parfaits inconnus – tentant d'influencer le juge Lewis Kaplan, la justice fédérale qui décidera de son sort.

« Il n'a montré aucun remords, alors pourquoi un juge ferait-il preuve de pitié ? » a déclaré Sunil Kavuri, un investisseur britannique qui détenait plus de 2 millions de dollars d'actifs en bourse au moment de son effondrement, et l'une des personnes qui ont mobilisé d'anciens clients pour partager leur expérience avec le tribunal.

Légende,

Sunil Kavuri fait face à une attente longue et incertaine pour récupérer une partie de son investissement

L'effondrement de FTX en 2022 a été une chute stupéfiante pour Bankman-Fried, devenu milliardaire et célébrité du monde des affaires faisant la promotion de l'entreprise, une plate-forme que les gens pouvaient utiliser pour déposer et échanger des crypto-monnaies.

Elle a attiré des millions de clients, avant que des rumeurs de difficultés financières ne déclenchent une ruée sur les dépôts.

En novembre 2023, un jury américain a conclu que Bankman-Fried avait volé des milliards d'argent de clients à la bourse avant l'effondrement pour acheter des propriétés, faire des dons politiques et les utiliser pour d'autres investissements.

Beaucoup de ces clients semblent désormais prêts à récupérer des sommes importantes, dans le cadre d'un plan en cours d'élaboration dans le cadre d'une autre affaire de faillite.

Selon cette proposition, les anciens clients pourraient recevoir de l’argent en fonction de la valeur de leurs avoirs au moment de l’effondrement de la bourse.

Dans des documents déposés au tribunal, la défense de Bankman-Fried, qui devrait faire appel de sa condamnation, a fait valoir qu'une telle récupération justifiait une peine plus légère.

Selon eux, cela prouve que « l'argent a toujours été disponible », ce qui « serait impossible si les actifs (de FTX) avaient disparu dans les poches personnelles de Sam ».

Mais le plan de remboursement a indigné de nombreux anciens clients, car ils manqueront le rebond cryptographique qui s’est produit depuis.

John Ray, l'avocat qui a dirigé FTX jusqu'à la faillite et critique de Bankman-Fried, a fait part de ses préoccupations dans sa propre lettre au tribunal.

« Ne vous y trompez pas ; les clients, les créanciers non gouvernementaux, les créanciers gouvernementaux et les actionnaires non initiés ont souffert et continuent de souffrir », a-t-il écrit au tribunal, arguant que les réclamations pour perte minime étaient un signe que Bankman-Fried continuait à vivre « une vie d’illusion ».

D'anciens clients de FTX interrogés par la BBC se sont déclarés offensés par le rejet léger de leurs problèmes et ont exhorté le juge à rejeter les appels à la clémence.

« Ceux qui disent cela ne sont pas dans une situation comme moi, où vous avez tout perdu », a déclaré Arush Sehgal, un entrepreneur technologique de 38 ans vivant à Barcelone, qui, avec sa femme, fait partie des l'un des plus grands créanciers individuels de la bourse, avec environ 4 millions de dollars d'économies en dollars et en bitcoins chez FTX lors de son effondrement.

Source des images, Arush Sehgal

Il fait partie des clients qui poursuivent le plan de faillite actuel, qui, selon lui, équivaut à un « deuxième crime » contre les clients de Bankman-Fried.

Angela Chang, de Vancouver, une femme de 36 ans qui travaillait dans le domaine des logiciels, a déclaré qu'elle avait déposé environ 250 000 $ en dollars chez FTX lorsque la société s'est effondrée. Elle a déclaré qu’elle craignait que le préjudice causé aux clients de FTX ne soit négligé parce qu’ils appartenaient au secteur de la cryptographie.

« Les gens pensent que la cryptographie est criminelle et ils ont donc de la sympathie pour ce type… Mais je ne suis pas une criminelle », a-t-elle déclaré, décrivant comment la chute de l'entreprise l'a plongée dans la dépression et l'a laissée s'endetter sur ses cartes de crédit. . Face à un manque de liquidités, elle a finalement vendu une partie de sa créance à un investisseur.

Daniel Richman, professeur de droit à Columbia, a déclaré que l'ampleur du crime était rarement aussi contestée que dans cette affaire.

Mais il a ajouté que les décisions sont souvent davantage influencées par d'autres questions, notamment les propres impressions du juge sur l'accusé et ce qu'il faudrait pour le dissuader de commettre de nouveaux crimes.

Dans cette affaire, le juge Kaplan, un vétéran du système judiciaire qui a présidé une série de procès très médiatisés impliquant des personnalités publiques telles que Donald Trump et l'acteur Kevin Spacey, s'est déjà montré sceptique quant aux actions de Bankman-Fried, révoquant sa caution. l'année dernière après avoir découvert qu'il tentait d'intimider d'autres témoins.

« N'importe quel juge ou avocat vous dira que l'une des meilleures choses que l'accusé puisse faire avant d'être condamné est de montrer qu'il est sur la bonne voie, de faire preuve de remords et de faire preuve d'un certain degré de connaissance de soi quant à son infraction », a déclaré le professeur Richman. dit.

« Ici, vous n'avez pas seulement un accusé qui a été jugé, mais vous en avez un qui, du moins selon le juge, a fait obstruction avant le procès », a-t-il déclaré, ajoutant qu'il serait « vraiment surprenant » que le juge Kaplan rende un jugement. prononcer quelque chose qui ressemble à la demande de la défense.

Depuis les années 1980, les États-Unis ont considérablement augmenté la durée de leurs recommandations officielles en matière de peines de prison pour les criminels en col blanc.

Bien que les juges s'écartent fréquemment des lignes directrices, introduisant ainsi une grande variabilité, « le risque de dureté est plus grand que dans la plupart des pays » – en particulier pour les affaires très médiatisées, a déclaré le professeur Richman.

Dans son propre appel au juge, Barbara Fried, la mère de Bankman-Fried et ancienne professeur de droit, a souligné la « nature punitive » du système judiciaire américain « qui fait de nous une exception extrême parmi les démocraties ».

« Je ne me fais aucune illusion sur le pouvoir rédempteur des prisons », écrit-elle. « Être envoyé en prison pendant des décennies détruira Sam aussi sûrement que le pendre. »

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